El conocimiento es un tipo de infraestructura

Necesitamos mejores carreteras, puentes y aeropuertos, pero la ciencia pura, impulsada por la curiosidad no es menos importante. -Richard Phillips Feynman

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Richard Phillips Feynman

Cuando pensamos en la infraestructura, tenemos la tendencia a pensar en las instalaciones y sistemas físicos necesarios para un país  y su economía para funcionar y prosperar, carreteras, puentes, túneles, aeropuertos y ferrocarriles como el Presidente Donald Trump se especifica en su discurso de 28 de febrero   al Congreso de EE.UU.

El mantenimiento de nuestra infraestructura nacional es crucial. Los baches y edificios desmoronados indican claramente que algo necesita ser arreglado. Pero el conocimiento es la infraestructura también. La ciencia y la tecnología son la base de la economía moderna y la clave para resolver muchos problemas graves del medio ambiente, sociales y de seguridad. La investigación básica, impulsada por la curiosidad, la libertad y la imaginación, proporciona la base para toda la investigación y la tecnología aplicada. Y así como tenemos que romper el ciclo sin fin de soluciones temporales a nuestro transporte, las inversiones a largo plazo en el conocimiento son vitales, especialmente hoy en día cuando los objetivos y resultados a corto plazo parecen captar la mayor atención y dinero.

La investigación básica impulsada por la curiosidad se conoce para traer transformaciones verdaderamente revolucionarias, como el descubrimiento de la base genética de la vida y la medicina, y el rápido crecimiento de la inteligencia basada en la computación. La teoría de la relatividad centenaria de Einstein se utiliza todos los días en nuestros dispositivos de localización GPS. Tal vez la mejor inversión del gobierno de Estados Unidos nunca fue la donación de 4.5 millones de dólares para la Fundación Nacional de Ciencias que llevó a la búsqueda de Google de un algoritmo multiplicador de más de cien mil desde que la compañía ahora se estima en un valor de más de $ 500 mil millones.

La investigación básica no sólo altera radicalmente nuestra comprensión profunda del mundo, sino que también conduce a nuevas herramientas y técnicas que se propagan por toda la sociedad, tales como la World Wide Web, desarrollada originalmente por los físicos de partículas para fomentar la colaboración científica. Se entrena a las mentes más agudas para los retos más difíciles y sus productos son ampliamente utilizados por la industria y la sociedad. Nadie puede capturar exclusivamente sus recompensas; es una verdad publica.

Al igual que otras formas principales de transporte, el camino de la investigación básica a las aplicaciones prácticas de exploración no es unidireccional y lineal, sino más bien complejas y cíclicas. Las tecnologías resultantes permiten incluso descubrimientos más fundamentales, tales como la mecánica cuántica, lo que ha llevado a los chips de computadora y otros inventos que son responsables de aproximadamente el 30 por ciento del producto nacional bruto de Estados Unidos.

Los adversarios no intencionales de la investigación básica son el pensamiento a corto plazo y una demanda de resultados inmediatos. Con el fin de aprovechar todo el potencial de la inteligencia humana y la imaginación, es necesario equilibrar las expectativas a corto plazo con la inversión a largo plazo. Del mismo modo que un experto financiero nunca recomendaría renunciar a un fondo de retiro a fin de enriquecer una cuenta de cheques que ya tiene lo suficiente, tenemos que abogar por una cartera equilibrada de las iniciativas de investigación a largo plazo y corto plazo.

Pero impulsada por la disminución de la financiación, en un contexto de incertidumbre económica, la agitación política global y los ciclos de tiempo cada vez más cortos, los criterios de investigación se están convirtiendo peligrosamente sesgados hacia las metas a corto plazo que pueden hacer frente a los problemas más inmediatos, pero se pierda las enormes avances que se imaginación humana puede traer en el largo plazo.

Es una tendencia preocupante que en las últimas décadas tanto el apoyo público y privado para la investigación básica ha disminuido.En las décadas de la posguerra se registró un crecimiento sin precedentes en todo el mundo de la ciencia, incluyendo la creación de los consejos de financiación como la Fundación Nacional de Ciencia y grandes inversiones en infraestructuras de investigación. Las últimas décadas se ha visto una reducción marcada.

Con la disminución constante, la financiación pública es actualmente insuficiente para mantenerse al día con el creciente papel de la empresa científica en una sociedad moderna basada en el conocimiento. El presupuesto de investigación y desarrollo federal de Estados Unidos, medida como fracción del producto interno bruto, ha disminuido de manera constante, desde un máximo de 2,1 por ciento en 1964, en el apogeo de la Guerra Fría y la carrera espacial, que actualmente es inferior al 0,8 por ciento . El presupuesto de los Institutos Nacionales de Salud, el mayor promotor de la investigación médica en los Estados Unidos, ha caído en un 25 por ciento en la última década.

Los gobiernos están dirigiendo cada vez más fondos de investigación para hacer frente a importantes retos sociales, tales como la transición a la energía limpia sostenible, la lucha contra el cambio climático, y la prevención de epidemias en todo el mundo, todo ello en los presupuestos planos o decrecientes. Como consecuencia de las prioridades y la política de la época, a la investigación básica y su presupuesto se les da poca importancia.

Es un rasgo humano conocido la centralización en las necesidades la asignación de  los recursos disponibles para las necesidades inmediatas y de corto plazo, y las soluciones en periodos de tensión. Sin embargo, invertir en investigación básica, al igual que el ahorro para el retiro, es un requisito previo para garantizar el bienestar, la innovación y el progreso social que no puede ser aplicada retroactivamente. Las inversiones a largo plazo en la investigación básica son cruciales y conducen a una meta aún más alta: el mundo fundamentalmente se beneficia de abrazar la cultura científica de precisión, la búsqueda de la verdad, el cuestionamiento crítico y el diálogo, el escepticismo sano, respeto a los hechos e incertidumbres, y la maravilla en el riqueza de la naturaleza y el espíritu humano.

Articulo original de: Revista Scientific American.