La estación espacial internacional podría ser vendida por la NASA para antes de 2024.

A doscientas veinte millas sobre la Tierra el ave de la Estación Espacial Internacional, cuesta 70 $billónes  de dolares, una maravilla de la ingeniería que nadie tiene idea de qué hacer con ella. A corto plazo, seguro: para los astronautas, la ciencia, vídeos virales de la gravedad cero . A largo plazo, el gasto de $ 3 mil millones a $ 4 mil millones al año para mantener el funcionamiento de la ISS entra en conflictos con otras ambiciones de la NASA, como visitar a Marte.

El congreso tiene alianzas con la bolsa para la NASA, por lo que en última instancia, la decisión recae en que el cuerpo politico. El miercoles, un subcomité del Congreso escuchó a cuatro expertos en el espacio testificando sobre los méritos relativos de salvación contra el desguace de la estación espacial (o al menos, la porción estadounidense de la misma). La audiencia dio unos nuevos puntos de vista. Pero hay una respuesta simple que nadie en la reunión quiere discutir: Vender la ISS a una persona rica.

OK, no es tan simple. Después de todo, cualquier persona interesada en la compra de la estación negociará los términos no sólo con los EE.UU., sino con los otros cuatro copropietarios de la estación . Además de la inversión no puede pagar: Los expertos le han prometido una a la Tierra cerca de auge comercial desde hace años. Por otro lado, se trata de una estación espacial en el espacio -que la NASA, dada su actual situación presupuestaria, podría vender felizmente por monedas de cinco centavos de dólar.

Oficialmente, el Congreso debe tomar una decisión sobre la ISS para el año 2024, cuando  expire su financiación . Pero más allá de mantenimiento de rutina y el impulso orbital de vez en cuando, la estación no necesita reparaciones importantes. “Si llega el caso, de recibir un poco mas de materia funciona mucho mejor de lo imaginado”, dice Keith Cowing, editor de NasaWatch (un organismo de control de la NASA), que ayudó a diseñar la estación como un empleado de la NASA en la década de 1990. “El mantenimiento es poco complicado, como reemplazar las baterías cuando mueren o apretar las válvulas cuando lo necesitan.”

Lo que el Congreso no quiere hacer es mantener gastando el dinero para mantener la cosa operativa. Esos $ 3 o $ 4 mil millones gastados cada año en su mayoría se destina al lanzamiento los astronautas, y es responsable de aproximadamente la mitad del presupuesto de la misma exploración humana  central de la NASA, podría ser que la agencia tenga que enviar personas a Marte, la Luna, un asteroide, o la que sea su próxima ambición  Así es como Brian Babin, Representante de Estados Unidos de Texas y presidente del Subcomité de la Cámara sobre el espacio, enmarcan el enigma: “Aunque creo que es del interés de la nación para fomentar una economía próspera en el espacio, debemos equilibrar nuestro apoyo para el sector privado mientras se comparte el esfuerzo para mantener el papel de la NASA como una agencia de exploración “.

La NASA prometió que las capacidades de investigación y desarrollo de la ISS inspirarían una economía comercial floreciente en la órbita terrestre baja. Y cierto, muchas compañías biomédicas y nanomateriales aprenden acerca de las moléculas (vivas o muertas) que requieren estudiarse en condiciones de microgravedad. NanoRacks ha sido un gran éxito. Y al parecer Budweiser quiere investigar la cerveza en el espacio . Añadir que sin embargo,  la ISS todavía estaría en números rojos. Incluso con una sin fin de lucro establecida por el gobierno.

Cowing dice que intentar vender la ISS es como desechar todo al desperdicio, cuando se ha trabajado tanto en ello y ya se ha alcanzado un nivel estable de trabajo.

Además, la compra por parte de un millonario le permitiría hacer lo que le de la gana. “Me gusta hacer referencia a la ISS como el país sin descubrir, tanto en el sentido de Shakespeare y Star Trek-ian,” dice Cowing. “Esta completamente subutilizada.” Por ejemplo para el turismo espacial? Bienvenido al Hotel LEO. Tal vez usted es un multimillonario excéntrico con una compañía de cohetes y hace planes a corto plazo para visitar Marte; La estación espacial orbital proporciona un campo base útil para el montaje de naves espaciales interplanetarias.

No todo el mundo considera que es un buena inversión. “Si hubiera algo muy obvio para ganar dinero en la ISS, creo que habría aparecido, y en su lugar todavía estamos agitando un montón de ideas alrededor,” dice Henry Hertzfeld, experto en política espacial en la Escuela Elliot de la Universidad George Washington en Asuntos publicos. Los EE.UU. sigue siendo el principal inquilino hasta allí, lo que significa que la mayoría del dinero que las empresas privadas inviertan en la ISS lo hacen porque el gobierno les paga para hacerlo.

Acerca de los otros inquilinos. La negociación con el resto de los propietarios de la ISS podría añadirse al coste de compra o, si los otros miembros requieren que la venta de la cosa se de poco a poco, se haría una inversión inútil. “Siete años es todavía un largo camino de distancia, pero se necesita tiempo para renegociar un acuerdo”, dice. “Realmente, es difícil planear algo cuando ninguno de congresos o la NASA tiene una meta definida en mente.” Lo que podría parecer preocupante para algunos, pero si usted está de humor para llegar a un acuerdo, parece que es tiempo de llegar hacerlo.

Esto es en realidad un poco menos de la mitad de lo que los costes totales de la ISS: $ 150 mil millones. Los EE.UU. la ha valorado en $ 70 mil millones.

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